コラム

 公開日: 2011-04-11 

相続放棄の「熟慮期間」

 相続放棄の手続は、相続の開始を知った時から3か月という、たいへん短い期間内に行う必要があります。しかし、少なくとも「人ひとり」が亡くなるというのは結構たいへんな出来事であり、お葬式から49日法要までは色々と落ち着かない日々が続くでしょうし、本当に3か月なんてあっと言う間に過ぎ去ってしまいます。

 債権者の側も、債務者の死亡を知ってしまうと、むしろ死亡早々の請求も出来ず、まあ49日が済んでから…などと遺族の心情に配慮しているうちに、3か月位は知らぬ間に過ぎてしまうことも少なくないでしょう(わざと、3か月間は請求しないという資金業者もあるようですが…)。

 そうすると、相続人の立場からは、3か月の熟慮期間を過ぎてから、ようやく被相続人の借金の存在を知ると言うことも、事実として十分にあり得ます。特に、被相続人に見るべき資産が無いような場合には、相続の手続そのものを意識しないまま過ごしてしまう結果、負債の存在に気を配ることも余りない…と言うのが通常ではないでしょうか。

 私の依頼者Aさんのケースは、正にそうでした。夫のBさんは妻に内緒で500万円の借金をしていました。Bさんは、病気で入院しましたが、妻Aさんに借金の話を打ち明けるチャンスもないまま、急に病状が悪化して亡くなってしまいました。

 ところが、Bさんが亡くなって1年以上も経過した後に、債権者から内容証明郵便が届き、Aさんは夫に500万円もの借金が存在する事実を初めて知りました。Bさんには特に資産と呼べるものが無かったので、もし仮にAさんがBさんの借金の存在を知っておれば、迷わず相続放棄の手続を行ったはず…という事案でした。

 このAさんのように、夫の死後1年以上を経て初めて借金の存在を知ったため、法定の熟慮期間(相続開始を知って3か月)内に相続放棄手続を行うことが不可能だった場合、もはや救済は出来ないのでしょうか? それでは余りに理不尽ですよね…。

 民法が「3か月」の熟慮期間を定めているならば、その起算点をどうするか…というあたりに救済のヒントがあります。さらに続きます…。

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